根据一项新的研究,翼龙有像巨嘴鸟一样鲜艳的羽毛

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翼龙,与恐龙共存的飞行爬行动物,最近一直在发展——或者更确切地说,它们的化石已经开始了,因为最近的大量发现帮助充实了进化时间表,对史前生命有了新的认识。

去年,古生物学家发现了一种微型翼龙,其拇指可对生,类似于人类和其他灵长类动物。同样在 2021 年,科学家们揭开了翼龙如何能够俯冲下来并在不折断脖子的情况下舀起大型猎物的谜团。(答案:他们的脖子上有骨头,结构类似于自行车车轮的辐条。)

现在,一项新的研究揭示了翼龙的一些惊人之处:它们可能拥有像巨嘴鸟或鹦鹉一样的彩色羽毛。如果属实,它将有助于将爬行动物、恐龙和现代鸟类联系在一起的进化拼图拼凑在一起。

根据最近发表在科学杂志《自然》上的一项研究,一种名为Tupandactylus imperator 的巴西翼龙化石包括大量的软组织。尽管人们对化石的模糊起源感到担忧(这可能会危及其被认为是合法科学研究的能力),但其结论仍然令人着迷:研究人员发现了称为黑素体的微观结构化石,科学家可以利用这些化石来了解动物。结构颜色基于黑素体的形状、密度和在整个皮肤的分布。

就这只翼龙而言,科学家们发现翼龙的皮肤中有不同形状的黑素体,头骨内有羽毛状和枕状的细丝体。这两个特征表明翼龙的皮肤不仅是有颜色的,而且是有颜色的。它有多种颜色。这使得新化石与其前辈形成鲜明对比;这些翼龙有相同形状的黑素体,这意味着它们要么具有相同的颜色,要么在皮肤中拥有其他化学物质,从而赋予它们不同的色调。

Tupandactylus imperator是一种类似鸟类的生物,翼展约为 10 英尺,头上有一个大而扁平的突起,称为矢状冠,像鲨鱼鳍一样垂直竖起。他们生活在145到1亿年前的白垩纪早期。

科学家们在他们的论文中解释说:“黑素体在不同的羽毛类型和皮肤中形成不同的种群,这是以前只在包括鸟类在内的兽脚类恐龙中才知道的特征。” “翼龙的这些组织特异性黑素体几何形状表明,对羽毛颜色的操纵——以及羽毛在视觉交流中的功能——具有深刻的进化起源。这些特征表明,黑素体化学和形状的遗传调控在羽毛进化的早期是活跃的。”

“我们认为恐龙和翼龙的共同结构反映了共同的祖先,”该研究的合著者、爱尔兰科克大学的古生物学家 Maria McNamara告诉《科学美国人》 。

另一位研究合著者向沙龙解释说,由于多种原因,科学家们无法更多地了解恐龙的颜色。

“因为我们只有关于黑素体的信息(其他色素细胞器不能很好地保存),我们只能推断出一种基于黑色素的颜色,”布鲁塞尔比利时皇家自然科学研究所地球与生命史理事会的 Aude Cincotta 写道,比利时,以书面形式告诉沙龙。“例如,在我们研究的翼龙Tupandactylus中,我们可以推断出单丝是黑色或深灰色,而分枝的羽毛较浅,可能是棕色的。”

Cincotta 还分享了一个关于发现时刻的故事,以及最终弄清楚恐龙着色的奥秘是多么令人满意。

“我只能在这里代表我自己和合著者发言,但我们对这一发现感到惊讶和兴奋;这是我们第一次在翼龙身上看到清晰的分枝羽毛,”辛科塔解释说。“然后,当我们看到它们有不同形状的黑素体时,我们更加兴奋。羽毛似乎不仅​​仅是翼龙的身体覆盖物,它们有颜色,然后可能用于视觉展示。羽毛的早期功能是那么可能与我们的想法不同。”

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