科学家们正在争论一个化石 10 臂生物的身份

这种动物可能是最古老的章鱼祖先——也可能不是

科学家们正在争论一个化石 10 臂生物的身份

一块 3.3 亿年前的头足类化石(如图)可能是章鱼最古老的祖先,但这一解释取决于科学家如何识别化石中的一个特征。

一块古老的头足类化石可能即将改写章鱼的历史,但这取决于你问谁。至少,它提供了一个教训,说明对某些化石进行分类有多难。

因为它们柔软的身体很容易腐烂,所以很难找到保存完好的头足类化石,包括章鱼、鱿鱼和墨鱼。化石的数量相对较少,使得建立动物的家谱成为古生物学家头疼的问题。

进入Syllipsimopodi bideni,这是一种大约有 3.3 亿年历史的化石,具有保存完好的吸盘和 10 条手臂。该标本于 1988 年在蒙大拿州的熊峡谷石灰石中发现后被捐赠给多伦多皇家安大略博物馆,该石灰石是软体化石的宝库。纽约市美国自然历史博物馆的研究人员 3 月 8 日在《自然通讯》杂志上报告说,仔细观察表明,该化石是一种称为吸血鬼的头足类动物。

如果属实,那将使这个新指定的物种成为章鱼最古老的祖先约 8000 万年。这表明一些古老的章鱼特征进化得比以前想象的要快得多。无脊椎动物古生物学家克里斯托弗·惠伦说:“这正在颠覆 100 年来头足类进化的科学。” 但并非所有人都信服。

分类取决于具有gladius的化石,这是一个坚硬的内部身体部分,形状像同名的罗马剑。可以通过沿着化石边缘的细长生长线以及沿着化石中心延伸的肋骨来识别剑兰。

但是,在惠伦和古生物学家尼尔兰德曼看到剑兰的地方,其他人看到的是别的东西。

苏黎世大学的头足类古生物学家克里斯蒂安·克鲁格说:“那不是角斗士,我很抱歉。” 他认为,细长的线条实际上是扁平的 phragmocone 的证据,这是在早期头足类动物的壳中发现的一系列腔室。如果没有gladius,正如克鲁格所暗示的那样,化石毕竟不会是吸血鬼。

对化石的不同解释在古生物学中并不少见。一个著名的例子是Tullimostrum,通常被称为 Tully 怪物。首次发现于 1955 年,古生物学家仍然不同意它是否是脊椎动物(SN:3/6/17)。

“他们都在寻找相同的化石和相同的特征,”伊利诺伊大学芝加哥分校的无脊椎动物古生物学家 Roy Plotnick 说。但是像方向这样简单的事情会影响对化石的解释。Plotnick 正在研究一种近 50 年来被归类为水母的化石。把它翻过来,他发现它实际上是一只海葵。

识别化石特征不仅仅是目击。首先,古生物学家对解剖学、生物学和动物学有着深厚的知识。“我们中的许多人比大多数生物学家更了解动物解剖学,”普洛尼克说。古生物学家还需要了解石化过程以及动物如何腐烂。如果缺少某个特征,古生物学家将考虑该动物在活着时是否缺少该特征,或者只是没有保存下来。

“你需要提出一个参考框架,某种解释框架,它基于你所看到的,”惠伦说。例如,保存下来的吸盘使他能够将S. bideni识别为头足类动物。“一旦你明白了这一点,你就可以开始专注于解释该框架下的不同结构。”

将一个证据优先于另一个证据可能会变得有些主观。加州大学伯克利分校的脊椎动物古生物学家凯文·帕迪安说:“即使是保存完好的物种,你也会在解释上获得巨大的差异。” 一些科学家不愿偏离传统的分类方法。有些人选择强调解剖结构的某些部分而不是其他部分。有些人选择将标本归为同一物种,而另一些人则更容易区分它们。

最终,解释的强度取决于它的合理程度。“我通常使用这个短语:什么与我们拥有的证据一致?” 普洛特尼克说。

这听起来可能不像一门精确的科学,但这就是诀窍:只有添加证据才能增加确定性。就S. bideni 而言,发现更多标本可以帮助研究人员找到正确的解释。先进的技术也可以提供帮助。在过去十年中,已经开发出新的成像技术来观察化石的化学成分,从而使科学家能够识别以前隐藏的细节。

尽管如此,“通常没有明确的答案,因为没有足够的证据来确定,”帕迪安说。“在科学界没有人会说前教堂。”

Tags: 动物, 地质

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